07.02.2023

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Lo que ayudó a sobrevivir a quienes escaparon de la «muerte negra», según los resultados del estudio.

En siete años, la peste negra, el brote de peste más mortífero, se cobró la vida de la mitad de la población de Europa en el siglo XIV. ¿Quién logró sobrevivir y cómo?

Las excavaciones de los pozos de la plaga, que tuvieron lugar en East Smithfield en Londres, ayudaron a responder esta pregunta. Los entierros a gran escala allí se registraron en 1348-1349. El análisis del ADN centenario de víctimas y sobrevivientes de la Peste Negra reveló diferencias genéticas clave que ayudaron a algunas personas a sobrevivir al brote. Los resultados del estudio se publican en la revista Nature.

Los científicos dicen que no solo la suerte, sino también una característica genética estuvo del lado de los sobrevivientes de la pandemia mortal. Salvó a la mitad de la humanidad de una muerte segura, estas diferencias aún forman el sistema inmunológico humano en la actualidad. Sin embargo, si entonces ayudaban a proteger contra la peste, hoy se asocian a la vulnerabilidad de sus dueños frente a enfermedades autoinmunes -la enfermedad de Crohn, por ejemplo, y la artritis reumatoide-, aseguran los autores del estudio. Uno de ellos, Luis Barreiro, profesor de medicina genética en la Universidad de Chicago, explica:

“Somos descendientes de sobrevivientes de pandemias pasadas… y comprender los mecanismos evolutivos que contribuyeron a nuestra supervivencia no solo es importante desde el punto de vista científico, sino que también puede brindar información sobre los mecanismos y los determinantes genéticos de la susceptibilidad actual a las enfermedades”.

El estudio, como dice CNN Greciaduró siete años e incluyó la extracción de ADN aislado de tres grupos diferentes de restos óseos descubiertos en Londres y Dinamarca: las víctimas de la peste, los que murieron antes de la Peste Negra y los que murieron entre 10 y 100 años después de la infección mortal. .

Más de 300 muestras provinieron de Londres, una ciudad particularmente afectada por la peste, incluidas personas enterradas en los pozos de peste de East Smithfield, que se usaron para fosas comunes en el punto álgido de la epidemia en 1348-1349. Se tomaron otras 198 muestras de restos enterrados en cinco lugares de Dinamarca. El ADN se extrajo de las raíces de los dientes de los sujetos. Los científicos también pudieron probar la presencia de la bacteria que causa la peste (Yersinia pestis). Los investigadores buscaron signos de adaptación genética a la enfermedad. El profesor de antropología de la Universidad McMaster en Hamilton, Ontario, Hendrik Poinar dice:

«Es un proceso largo, pero al final del día, estás secuenciando los genes de aquellas personas que vivieron antes, durante y después de la plaga, y podrías preguntarte: ¿eran los genes de una población diferentes de los de otra población? ¿transportado?»

Como resultado de su trabajo, el equipo identificó una variante de un gen específico, conocido como ERAP2, que se cree que tiene un fuerte vínculo con la peste. Antes de la Peste Negra, se encontró una variante de ERAP2 protectora contra la peste en el 40% de las personas incluidas en el estudio de Londres. Después de la Peste Negra fue del 50%. En Dinamarca, la diferencia porcentual fue más pronunciada: pasó del 45 % de las muestras enterradas antes de la plaga al 70 % después de la pandemia.

Hasta el momento, los científicos no pueden decir de manera inequívoca por qué esta opción brinda protección. Sin embargo, sus experimentos de laboratorio con células cultivadas mostraron que en personas con la variante ERAP2, una célula inmune conocida como macrófago produce una respuesta muy diferente a la bacteria de la peste Yersinia pestis, explicó Barreiro. Los macrófagos de personas con esta variante fueron mejores para matar bacterias en experimentos de laboratorio que los macrófagos de personas sin ella, señala:

«No sabemos si todavía protege contra la peste dado que el número de casos en las poblaciones actuales es muy bajo, pero sugerimos que se haga».

También es posible que la variación sea efectiva contra otros patógenos, aunque ese no era el objetivo del estudio. La desventaja de esta variante es que se asocia con una mayor susceptibilidad a enfermedades autoinmunes como la enfermedad de Crohn cuando el sistema inmunológico se vuelve hiperactivo. Barreiro enfatiza:

«Esto sugiere que la población que sobrevivió a la Peste Negra pagó su precio, que es tener un sistema inmunológico que nos hace más susceptibles a las reacciones contra nosotros mismos».

Es poco probable que el brote de covid-19 altere de manera similar el sistema inmunológico, dijo el científico. Principalmente porque la enfermedad mata a las personas después de su edad reproductiva, lo que significa que es poco probable que los genes protectores se transmitan a la siguiente generación. David Enart, profesor del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Arizona, señala que este cambio en la composición genética, que se produce a lo largo de décadas, es un raro ejemplo de selección natural rápida:

“El estrecho lapso de tiempo en el que se tomaron las muestras y la gran cantidad de muestras analizadas son puntos clave del estudio, lo que permite a los autores fechar con precisión la selección natural. Aunque los biólogos evolutivos se han preguntado previamente sobre la posibilidad de la selección natural durante la Peste Negra, la investigación adecuada no habría sido posible sin esta datación precisa de muchos especímenes.



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